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Fertilización y embarazo
Si un hombre y una mujer tienen relaciones sexuales a los pocos días de la ovulación de la mujer (desprendimiento del óvulo), es probable que haya fecundación. Cuando el hombre eyacula (cuando el semen sale del pene), deposita entre 0.05 y 0.2 onzas fluidas (1.5 a 6 ml) de semen en la vagina. En esta pequeña cantidad de semen, hay entre 75 y 900 millones de espermatozoides, que “nadan” desde la vagina, a través del cuello uterino y el útero, para encontrarse con el óvulo en la trompa de Falopio. Todo lo que se necesita es un espermatozoide para fertilizar un huevo.

Aproximadamente una semana después de que los espermatozoides fecundan el óvulo, el óvulo fertilizado (cigoto) se ha transformado en un blastocisto multicelular. Un blastocisto es el tamaño aproximado de una cabeza de alfiler y es una bola hueca de células con líquido dentro. El blastocito se entierra en el revestimiento del útero, llamado endometrio. El estrógeno hace que el endometrio se vuelva más grueso y rico en sangre. La progesterona, otra hormona liberada por los ovarios, mantiene el endometrio ensanchado con sangre para que el blastocisto pueda insertarse en la pared del útero y absorber los nutrientes que contiene. Este proceso se llama implantación.

A medida que las células del blastocisto reciben nutrientes, comienza otra etapa de desarrollo: la etapa embrionaria. Las células internas forman un círculo aplanado llamado “disco embrionario”, que se convertirá en un bebé. Las células externas se transforman en membranas delgadas que se forman alrededor del bebé. Las células se multiplican miles de veces y se mueven a nuevas posiciones hasta que finalmente se convierten en el embrión. Después de aproximadamente 8 semanas, el embrión tiene un tamaño similar al del pulgar de un adulto, pero prácticamente todas sus partes (cerebro y nervios, corazón y sangre, estómago e intestinos, músculos y piel) ya están formadas.

Durante la etapa fetal, que dura desde la novena semana después de la fecundación hasta el momento del nacimiento, el desarrollo continúa con la multiplicación, el movimiento y el cambio de las células. El feto flota en el líquido amniótico que está dentro del saco amniótico. El feto recibe oxígeno y nutrientes de la sangre de la madre a través de la placenta, una estructura similar a un disco que se adhiere al revestimiento interno del útero y se conecta con el feto a través del cordón umbilical. La membrana y el líquido amniótico protegen al feto del shock y la conmoción que puede sufrir el cuerpo de la madre.

El embarazo dura un promedio de 280 días; aproximadamente 9 meses. Cuando el bebé está listo para nacer, su cabeza presiona el cuello uterino y comienza a relajarse y ampliarse para prepararse para el paso del bebé hacia y a través de la vagina. La mucosidad que se formó como un tapón en el cuello del útero se afloja y sale junto con el líquido amniótico a través de la vagina cuando la madre rompe la bolsa.

Cuando comienzan las contracciones del parto, las paredes del útero se contraen estimulando una hormona pituitaria, la oxitocina. Las contracciones hacen que el cuello uterino se ensanche y comience a abrirse. Después de varias horas de ampliación, el cuello uterino se dilata (abre) lo suficiente para que el bebé salga. El bebé es expulsado del útero, a través del cuello uterino y a lo largo del canal de parto. Generalmente, la cabeza del bebé primero sale; el cordón umbilical sale junto con el bebé y se corta después del nacimiento.

La última etapa del proceso de parto, que ahora se llama “posparto”, es la expulsión de la placenta. Después de que se separa del revestimiento interno del útero, las contracciones del útero lo empujan, junto con las membranas y los líquidos.